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Les investissements de Tencent lui rapportent $120 milliards en 2020

Julien Fontaine

Tencent, la sixième société la plus valorisée au monde avec une capitalisation boursière de $793 milliards et mieux connue pour son application de messagerie WeChat, est l’un des investisseurs technologiques les plus importants au monde, détenant des participations dans diverses sociétés.

Des données internes examinées par The Information montrent que les profits potentiels du géant chinois l'année dernière sur ses participations minoritaires dans une centaine de sociétés cotées en bourse s'élevaient à 120 milliards de dollars, soit environ six fois son bénéfice estimé pour 2020. Tencent détient des participations dans 1200 entreprises d'une valeur de 280 milliards de dollars.


L'ampleur des gains montre à quel point Tencent est actif, bien plus que les géants américains de la technologie dotés de réserves de liquidités importantes telles qu'Apple, Alphabet, Microsoft et Facebook. La plupart de ces sociétés investissent leurs liquidités de manière prudente dans des obligations et des titres d'État. En revanche, Tencent pompe une partie des liquidités qu'elle génère dans une large gamme de placements en actions.

Tencent, fondée en 1998, est devenue de plus en plus active en tant qu'investisseur au cours de la dernière décennie. En 2011, la société a sans doute conclu son accord le plus important à l'étranger, en acquérant une participation majoritaire dans Riot Games, basée à Los Angeles, pour une valeur de 400 millions de dollars. Riot, qui est à l'origine du monstre à succès «League of Legends», a été évalué pour la dernière fois à 8,5 milliards de dollars en 2015. Mais ce qui a consolidé la réputation de Tencent en tant qu'investisseur influent, ce sont ses investissements minoritaires dans des startups chinoises qui se sont depuis transformées en certains des principaux géants de la technologie du pays.

À la fin de l'année dernière, les participations de Tencent dans des sociétés cotées (à l'exclusion des filiales Tencent Music Entertainment Group et China Literature) valaient environ 1,2 billion de yuans (184 milliards de dollars), soit plus du double de 420 milliards de yuans (64 milliards de dollars) un an plus tôt. Pour mettre en contexte l'ampleur de ces gains potentiels, certains analystes estiment que le bénéfice net de la société chinoise en 2020 sera d'environ 20 milliards de dollars.

Fin 2020, Tencent détenait des participations dans près de 1200 entreprises. Parmi celles-ci, une centaine environ étaient des sociétés cotées et les autres étaient privées. Ces investissements, qui ont coûté 80 milliards de dollars à Tencent au fil des ans, valaient plus de 280 milliards de dollars à la fin de 2020. Tencent ne réalisera pas ses gains tant qu'il n'aura pas vendu les participations, bien sûr, ce qui signifie que la valeur du portefeuille fluctuera avec le marché.

Certains des pairs américains de Tencent investissent également dans des entreprises technologiques privées, mais à une échelle beaucoup plus petite. Alphabet, la société mère de Google, exploite deux branches de capital-risque, une pour les entreprises en phase de démarrage et une pour les entreprises en phase de développement. Ses dépôts réglementaires montrent qu'elle a investi environ 19 milliards de dollars dans des «titres de participation non commercialisables», qui semblent inclure les investissements en capital de risque. À titre de comparaison, Tencent a réalisé près de 17 milliards de dollars d'investissements l'an dernier seulement.

L'échelle du portefeuille de Tencent est comparable à celle de la japonaise SoftBank, qui a investi près de 100 milliards de dollars en quelques années seulement via le SoftBank Vision Fund. Mais contrairement à SoftBank, Tencent suit les règles comptables de Hong Kong et ne tient pas compte des fluctuations de la valeur de ses investissements majeurs dans ses comptes de résultat. Cela reflète une différence essentielle entre SoftBank, dont l'activité principale consiste à investir, et Tencent, qui utilise ses investissements pour développer son activité principale.

Les investissements de Tencent sont principalement des participations minoritaires dans des startups privées dont les produits et services complètent ses activités existantes ou l'aident à approfondir ses connaissances sur les nouvelles technologies et les nouveaux marchés. Et contrairement aux fonds de capital-risque qui visent à encaisser après les #IPO, Tencent conserve souvent ses enjeux bien après que les startups de son portefeuille soient entrées en bourse.

Par exemple, Tencent a investi en 2014 dans le site de critiques de restaurants chinois Dianping, qui a fusionné avec l'application de livraison de nourriture Meituan en 2016. Le géant chinois a ensuite continué à investir dans la société fusionnée sous le nom de Meituan, avant son entrée en bourse à Hong Kong en 2018. Tencent l'a fait pour attirer davantage de consommateurs vers son portefeuille numérique WeChat, qui tentait de gagner des parts de marché sur Alipay d'Alibaba. Tencent a également investi dans Pinduoduo en 2016, deux ans avant son introduction en bourse à New York, en partie pour la même raison, accroître l'utilisation des paiements WeChat. Meituan et Pinduoduo sont devenus les principaux alliés stratégiques de Tencent, travaillant en étroite collaboration avec WeChat tout en combattant leur ennemi commun, Alibaba.

Tencent est positivement considéré pour sa capacité à investir dans des sociétés émergentes, mais les investissements de l'entreprise ne sont pas un facteur majeur qui suscite l'intérêt des investisseurs pour l'action. La plupart des actionnaires de Tencent parient sur l'entreprise car ses activités continuent de dominer en Chine, le plus grand marché Internet au monde. Les revenus de Tencent provenant des jeux en ligne ont augmenté de 45%, tandis que ses revenus publicitaires ont augmenté de 16% au troisième trimestre de 2020 par rapport à la même période un an plus tôt.

Tencent évite les acquisitions au profit de la prise de participations minoritaires dans les entreprises, selon The Information, car les entrepreneurs perdent parfois la motivation après l'acquisition de leur entreprise. Tencent n'a pas non plus l'expertise en gestion pour gérer d'autres types d'entreprises telles que la livraison de nourriture ou la grêle, qui nécessitent la mobilisation de millions de chauffeurs.

Tencent, qui est le plus grand éditeur de jeux vidéo au monde en termes de revenus, a également investi dans de nombreux développeurs de jeux en Chine et à l'étranger pour accéder à des équipes talentueuses et à leurs titres les plus prometteurs. La société chinoise, par exemple, a investi dans Epic Games basé en Caroline du Nord en 2012 bien avant de sortir le jeu à succès «Fortnite». Epic a déclaré l'année dernière qu'il valait 17,3 milliards de dollars, environ 10 fois ce que Tencent a investi dans l'entreprise au fil des ans.

En juillet dernier, JD.com, l'unité de vente au détail de Tencent se sont de nouveaux associés pour amener le e-commerce dans la plus grande ligue de sport électronique de Chine, King Pro League (KPL), alors que les revenus des e-sports en Chine ont augmenté de 25% sur un an pour atteindre $16,6 milliards en 2019. Avec environ 470 millions de consommateurs d'e-sports dans le pays, selon iResearch Consulting Group, KPL est la première ligue d'e-sport professionnelle du pays pour le succès mobile de Tencent, Honor of Kings, connu ailleurs sous le nom d'Arena of Valor. Les tournois KPL ont enregistré un total de 24 milliards de vues l'année dernière, selon Tencent.

L'année dernière, les investissements à long terme de Tencent ont porté leurs fruits, du moins sur le papier, car les cours des actions de Meituan et Pinduoduo ont bondi. Les gains les plus importants dans le portefeuille d'investissement de Tencent en 2020 en dollars absolus sont venus de Meituan et Pinduoduo ainsi que de Sea, une société de commerce électronique et de jeux en ligne basée à Singapour, et du détaillant en ligne chinois JD.com. À la fin de 2020, les participations de Tencent dans Meituan et Pinduoduo valaient respectivement 10 fois et 20 fois ce que Tencent a payé sur la durée de vie des investissements.

Tencent étant actif en tant qu'investisseur depuis environ une décennie, il commence à vendre certaines de ses positions pour enregistrer des gains. Les dirigeants de Tencent estiment également que son portefeuille d'investissement massif pourrait également fonctionner comme une police d'assurance ou une couverture qui pourrait être vendue si les activités principales ont besoin de liquidités supplémentaires.

Par exemple, Tencent a acheté une participation de 5% dans Tesla en mars 2017 pour environ 1,7 milliard de dollars, mais a réduit sa participation à moins de 0,5% à la fin de 2018. Si la chinoise avait conservé cette participation de 5%, elle aurait valu environ 34 milliards de dollars à la fin de 2020.

Le succès de Tencent en tant qu'investisseur ces dernières années a soulevé de nouvelles questions sur l'identité de l'entreprise. Certains critiques en Chine ont averti que l'influence croissante de Tencent en tant que puissance d'investissement pourrait distraire l'entreprise du travail crucial consistant à créer ses propres produits innovants. En 2018, un essai en ligne intitulé «Tencent a-t-il perdu son rêve?» a fait valoir que le géant de la technologie se transformait en une société d'investissement tout en oubliant comment développer les meilleurs produits. L'essai est devenu viral sur les réseaux sociaux chinois et a suscité des débats parmi les dirigeants chinois de la technologie sur l'avenir de Tencent. La réponse de Tencent a été qu'elle considère l'investissement comme une meilleure utilisation du capital que la simple détention de liquidités ou le rachat de ses actions.

La croissance du portefeuille d'investissement de Tencent survient alors que les activités principales de la société sont confrontées à une concurrence féroce de ByteDance, opérateur de l'application vidéo TikTok. Alors que Tencent est la plus grande société Internet de Chine à bien des égards, Douyin de ByteDance, la version chinoise de TikTok, a de plus en plus attiré l'attention des utilisateurs mobiles, posant une menace pour la domination de Tencent.

Tencent réalise des investissements basés sur la valeur à long terme qui peut être créée plutôt que sur des objectifs à court terme et des rendements financiers. Grâce aux investissements, nous visons à générer des avantages stratégiques avec nos activités principales et à construire l'écosystème de l'industrie avec les entreprises bénéficiaires», a déclaré un porte-parole de Tencent.

Le sens de l'investissement de la société peut être attribué à la force de son comité d'investissement interne, qui comprend le cofondateur et CEO Pony Ma, le président Martin Lau et le directeur de la stratégie James Mitchell. Le comité façonne la stratégie d'investissement de Tencent et prend des décisions sur les transactions clés.

Le Britannique Mitchell, ancien de chez Goldman Sachs qui a rejoint Tencent en 2011, dirige une équipe d'experts en transactions qui exécutent et gèrent les investissements de la société dans le monde entier, souvent sans compter sur les banques d'investissement pour les conseiller.

Martin Lau est celui qui a le plus d'influence sur le comité de direction et a le dernier mot sur l'opportunité de conclure un accord. Il est entré chez Tencent en 2014. En 2007, il a été nommé directeur général de Tencent. Avant de rejoindre la société, Lau était directeur exécutif de Goldman Sachs Asia et chef de l’exploitation de son groupe de télécommunications, de médias et de technologie. Auparavant, il a travaillé chez McKinsey & Company. Il est également administrateur de Vipshop Holdings Limited, un détaillant à prix réduit en ligne coté sur le NYSE, directeur de Tencent Music Entertainment Group, la plateforme de divertissement musical en Chine cotée au NYSE, directeur de Leju Holdings Limited, un fournisseur de services immobiliers en ligne vers hors ligne en Chine coté au NYSE, directeur non exécutif de Meituan Dianping, une plateforme de services cotée à la Bourse de Hong Kong, et directeur non exécutif de Kingsoft Corporation Limited, un fournisseur de services logiciels coté à la bourse de Hong Kong.

Un autre membre clé du comité est Jeffrey Li, associé directeur de l'équipe d'investissement de Tencent. D'anciens collègues décrivent Li comme un négociateur de premier plan qui a joué un rôle majeur lorsque l'application de partage de vélos soutenue par Tencent, Mobike, acquise par Meituan.

En Chine, les capital-risqueurs affirment que Tencent est de loin l'exemple le plus réussi d'une grande entreprise de technologie exploitant une équipe d'investissement interne. Alibaba, son plus grand rival, a déclaré en 2019 que la valeur totale de ses investissements dans d'autres entreprises technologiques (qui comprend sa participation d'un tiers dans le géant chinois des technologies financières Ant Group) s'élevait à 83 milliards de dollars, le chiffre le plus récent disponible. Mais les fondateurs de start-ups et les investisseurs disent que Tencent en tant qu'investisseur est plus adaptée que les autres entreprises technologiques chinoises, qui semblent trop agressives car elles ont tendance à considérer les start-ups qu'elles soutiennent comme des extensions de leurs propres entreprises. L'entreprise a compris qu'il est généralement plus facile d'investir dans une équipe gagnante que d'essayer de la recréer en interne.

«Les startups bénéficient de la présence de Tencent dans leurs conseils d'administration, car Tencent apporte des conseils très spécifiques et beaucoup de ressources, mais n'essaie pas de contrôler les décisions des fondateurs», a déclaré Ram Parameswaran, associé directeur d'Octahedron Capital, qui siège au conseil d'administration de la start-up indienne Udaan soutenue par Tencent.

Ce 12 mars, The Japan Times rapporte que le géant japonais du e-commerce et principal rival d'Amazon au Japon Rakuten, a levé 242 milliards de yens (2,2 milliards de dollars) en vendant ses actions à Tencent, Walmart ainsi qu'à Japan Post.

Le Japon, troisième économie mondiale après les États-Unis et la Chine, est l'un des plus grands marchés internationaux d'Amazon. Rakuten, qui exploite le plus grand marché en ligne du pays, fait face à une concurrence féroce non seulement d'Amazon, mais également de l'unité Yahoo Japan de SoftBank. Rakuten et Japan Post ont déclaré qu'ils discutaient de collaborations stratégiques dans les domaines de la logistique, du paiement numérique et d'autres domaines.

L'action cotée à Tokyo de Rakuten a bondi de 8,6% vendredi, alors que la nouvelle de sa collecte de fonds avait été rapportée plus tôt par la chaîne de télévision nationale japonaise NHK.

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